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A névoa da rosa: efeito de uma fusão entre galáxias

"Pétalas" da galáxia PGC 6240, capturada pelo Telescópio Espacial Hubble.  Estima-se que a galáxia esteja a 350.000.000 de anos-luz da Terra, na constelação de Hydrus. Modelos astronômicos indicam que ela teria passado por uma fusão recente com outra galáxia, devido à sua estrutura e às idades das estrelas que compõem os aglomerados globulares que a orbitam. Crédito: ESA/Hubble & NASA.  (Clique para ampliar.)

“Pétalas” da galáxia PGC 6240, capturada pelo Telescópio Espacial Hubble. Estima-se que a galáxia esteja a 350.000.000 de anos-luz da Terra, na constelação de Hydrus. Modelos astronômicos indicam que ela teria passado por uma fusão recente com outra galáxia, devido à sua estrutura e às idades das estrelas que compõem os aglomerados globulares que a orbitam. Crédito: ESA/Hubble & NASA. (Clique para ampliar.)

A linda imagem que vemos acima, das “pétalas” da galáxia PGC 6240, foi capturada pelo Telescópio Espacial Hubble. Esta formação tem sido de grande importância para os astrônomos devido à sua estrutura irregular e aos conglomerados estelares que a orbitam — dois fortes sinais de uma fusão galática em um passado recente.

A PGC 6240 é uma galáxia elíptica que lembra uma rosa pálida, com camadas de estrelas que circundam o centro brilhante, como se formassem uma névoa. Algumas dessas camadas se encontram mais próximas do centro da galáxia, ao passo que outras se distanciam tanto que parecem ter se desgrudado.

Os astrônomos vêm estudando a galáxia em detalhes não só em razão da sua estrutura, mas também em função dos aglomerados globulares — grupos aparentemente esféricos de estrelas mantidas juntas pela ação da gravidade que orbitam as galáxias — que a cercam. A Via Láctea, por exemplo, é orbitada por mais de 150 desses aglomerados, todos eles compostos por estrelas muito antigas.

O curioso é que todos os aglomerados globulares em torno de uma galáxia se formam aproximadamente ao mesmo tempo, tendo, portanto, a mesma idade. O mesmo se repete dentro dos aglomerados, ou seja, todas as estrelas dentro de determinado aglomerado também se formam aproximadamente ao mesmo tempo. Decorre disso que a maioria das galáxias possui aglomerados de idades similares — tanto a média, quanto a das estrelas dentro deles.

Porém, a PGC 6240 possui uma característica incomum: seus aglomerados são variáveis, tal que alguns contêm estrelas antigas (como seria de se esperar) e outros, estrelas jovens.

A explicação mais plausível para a estrutura de camadas “empilhadas” da galáxia e para os aglomerados de estrelas jovens dela reside no provável acontecimento de uma fusão da PGC 6240 com outra galáxia em algum ponto no passado recente. Uma fusão assim perturbaria a estrutura galática, dando origem às camadas concêntricas de material vistas na imagem; ainda, um surto de formação de estrelas se daria na galáxia — levando ao surgimento de aglomerados globulares jovens ao redor dela.

Situada na constelação de Hydrus (Hidra Macho), a PGC 6240 está a uma distância muito grande da Terra, assim como as demais galáxias que aparecem na imagem do Hubble. Apesar disso, é possível determinar as estruturas de muitas delas, especialmente das mais coloridas, que contrastam com a escuridão do céu.

[Este post é um agradecimento à amiga Carla Côre, segundo a qual eu escrevo “muito bem”]

Fonte: Phys.org

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This entry was posted on 10 de Outubro de 2013 by in Astronomia and tagged , , , , , .

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